若手台頭のレアルに復調の兆し。欧州4連覇も「不可能ではない」

「たしかにレアル・マドリードにはスター選手が大勢いるけど、結局はチームありき。チームを超える選手はいない。それだけ巨大なクラブなのさ」

 現役時代にインタビューしたとき、サンティアゴ・ソラーリ現監督は、レアル・マドリードでプレーする意味について、そう答えていた。

「自分は”王者のクラブ”でプレーする幸せを感じているよ。大勢の人々の尊敬の眼差しを受けるんだから、誇りだよ。もちろん、負けることは許されない。それを受け入れられないなら、このクラブではやっていけないよ。ネガティブになることもあるけど、自分は楽観主義者なんだ」

 ソラーリは監督としても、その境地でマドリーを率いているのだろう。

 2月13日、チャンピオンズリーグ(CL)ラウンド16。レアル・マドリードは欧州4連覇に向けて、オランダの伏兵アヤックスと対戦する。簡単な相手ではないが、指揮官ソラーリは虎視眈々と勝利を伺う。

「アヤックスは伝統的に若手を育て、登用し、攻撃的サッカーを信奉している。今も競争力は高い。勝利の条件? 我々がレアル・マドリードの歴史にふさわしい戦いをすることさ」


アトレティコ・マドリード戦でドリブル突破を見せるヴィニシウス・ジュニオール

 昨年11月、チームは混迷のなかにあった。不調を極め、フレン・ロペテギ監督が解任されると、暫定監督としてカスティージャ(レアル・マドリードBチーム)を率いていたソラーリが”継投”した。

 ソラーリは連戦連勝を収め、正式に監督として指揮を執ることになった。プレーは確実に改善。クラブW杯でも世界一に導いている。

 しかし、クラブW杯出場は、図らずも選手のコンディションを崩すことになった。

 12月12日、CLグループリーグ最終節で本拠地サンティアゴ・ベルナベウにCSKAモスクワを迎えると、0-3と大敗。国内リーグ17節には降格圏で喘ぐビジャレアルに2-2で引き分けている。そして1月6日、今年初のリーグ戦第18節もホームでレアル・ソシエダに0-2と敗れた。

 ソラーリ体制はぐらりと揺らいだ。3試合、結果が出ないと黄信号が灯る。それが常勝クラブの厳しさだ。

「5位まで転落し、首位バルセロナとの勝ち点差は10。リーグ優勝はもはや不可能だろう。欧州4連覇もこのままでは難しい」

 世論は一気に向かい風となった。

 しかし窮地に立っていたはずのソラーリ・マドリードは、鮮やかに挽回している。

 国内リーグではベティス、セビージャ、エスパニョール、アラベスに4連勝。そして2月9日にはアトレティコ・マドリードとの決戦を、敵地で1-3と制した。これで5連勝となり、第23節終了段階で2位に浮上。首位バルサの背中が見えてきた。

 また、スペイン国王杯でもレガネス、ジローナをたて続けに撃破。準決勝第1戦ではバルセロナとカンプノウで戦って1-1と引き分け、第2戦に向け、わずかながら優位に立っている。

 好転した理由として、まずはコンディションの問題が挙げられる。クラブW杯前後は遠征と過密日程で、選手の動きが鈍かったが、本来のプレーを取り戻しつつある。たとえば、ルカ・モドリッチはロシアW杯の疲労もあって低調な印象だったが、最近のプレーは上向いている。

 もうひとつは、若手の台頭が目覚ましいことだ。

 右SBアルバロ・オドリオソラ、左SBセルヒオ・レギロン、MFマルコス・ジョレンテは、それぞれダニエル・カルバハル、マルセロ、カゼミーロという主力選手に肉迫。そして18歳の新星、ヴィニシウス・ジュニオールは左サイドのアタッカーとして存在感を放っている。国王杯ではバルサ守備陣の脅威となり、アトレティコ戦もPKを誘った。カリム・ベンゼマとの息が合い、独自の世界を見せつつある。

 こうした若手選手たちは、ロペテギ体制では不遇を受けていた。

「野心的で、大きな可能性を秘めている」と、下部組織で監督を務めてきたソラーリは言うが、若手の力を心得ているのだろう。

 ソラーリの公平な選手起用は、結果的にチームとしての競争力を上げている。イスコのようなスター選手も特別視しない。徹底した実力主義というのか。その結果、アトレティコ戦では出番を得たカゼミーロがゴールを奪い、交代出場のガレス・ベイルも得点。チームの士気は高い。

 その采配の妙は、選手時代の経験からきているのかもしれない。

 ソラーリは、スター選手と若手登用の間に挟まれる立場で、ポジションが確約されていなかった。いかにチームに貢献するか。それを突き詰めることで、選手心理を読む力を身につけたのではないか。

「マドリードの選手は、どのように戦うべきかを心得ている。私が言う必要はない。どんな状況でもあきらめず、どんな相手でも誇り高く戦い、勝利を得る。それがこのクラブの哲学だ」

 そう語るソラーリは、レアル・マドリードの作法を知る。では、欧州4連覇は可能か?

 ソラーリはこう答えている。

「レアル・マドリードに不可能などない」

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